平常沒在用電腦的時間,也別讓你的電腦閒著!這可是新藥是否可以研發成功的關鍵!

首圖來源:smsvatakara

很多科學家都會告訴我們,那些重大發現只是科學研究中的特例,科學家的日常研究工作往往是艱苦的、重複的、進展緩慢的。以研究新型病毒為例,生物醫學研究者要先確定病毒的微觀結構,弄清其轉染機制,然後在大量化合物中篩選出可以抵抗該病毒的物質。以上這些步驟都很繁瑣、複雜,光是篩選就可能花費很多年時間。即使確定了某一種化合物可以破壞病毒,並可能治癒該病毒引發的疾病,但仍然還有很多工作要做。

在沒有電腦的年代,這些工作都是靠人工完成的。生物醫學研究者把病毒放在試管中並撒上泥土,然後進行觀察。現在你應該明白為什麼在研究史上總是把科學和運氣聯繫在一起了吧?現在的辦法就多了,可以用電腦製作化合物和病毒的模型,並清晰地辨別出病毒面對每一種化學混合物可能產生的反應。但是這種辦法需要驚人的計算量,一台或多台電腦、甚至是超級電腦都無法在短時間內完成。

因此,IBM 主持的 《World Community Grid》 10 多年來一直致力於利用全球電腦的閒置計算資源來提升計算速度,加速致命疾病和公眾健康問題的研究。 《World Community Grid》 是一個開放源代碼實驗室,任何人都可以註冊成為自願者,然後捐獻自己電腦中的閒置計算資源。

自從 2004 年開始以來,超過 70 萬名自願者加入這個計畫。它的運行原理是這樣的:

基於分佈式計算,利用網路,對浩大的計算程序分區,使多台電腦分別進行計算,比如分別觀察1 億種化合物的數據庫中每種化合物對寨卡病毒蛋白模型產生的反應,再上傳計算數據,整理查錯後,發送給科學家評估。

正是通過這個方法,醫學家攻破了神經母細胞瘤這種兒童癌症,找到了治癒它的辦法。現在,如果你的電腦有空閒資源,那麼你就可以捐獻出來,為寨卡病毒的研究盡一份力了。 除了 《World Community Grid》,還有一個名叫 《SETI@Home》 的計畫也在利用閒置的計算資源,分析天文數據搜索外星文明。

《World Community Grid》 的創始人兼首席技術官Viktors Berstis 說:「在分佈式計算領域裡,僅僅十年的運算量都是驚人的,相當於125 萬CPU 年。」換個說法,一部高端個人電腦需要500 年才能完成分佈式計算的日常工作​​量!

「World Community Grid 不算是世界上最高效的電腦,但我們會躋身於這個行列。」 「我們的主機用了『非常安全的設置』,12 年來從未出現安全漏洞,跟銀行一樣安全!」Viktors Berstis 補充道,「很多科學家在做研究計劃時,會本能地縮減項目規模,今後就不需要這樣了,他們已經免費獲得了一台巨大的超級電腦,可以做很多意想不到的事。」 當科學家們真正意識到有大量的計算能力供他們使用時,必然會歡喜地哈哈大笑。希望每次的哈哈大笑能帶出下一個研究階段的哈哈大笑,最終變成治癒疾病的歡呼。

文章來源:theatlantic,由 TECH2IPO / 創見 阿九編譯,譯文創見首發,轉載請註明出處。

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